Hubble découvre des planètes nouveau-nées cachées dans les ombres dansantes

Disques de gaz et de poussière concentriques autour de l'étoile TW Hydrae

Le concept de cet artiste est basé sur les images du télescope spatial Hubble de disques de gaz et de poussière autour de la jeune étoile TW Hydrae. Les images du télescope spatial Hubble montrent des ombres engloutissant les disques qui entourent le système. L’explication est que ces ombres proviennent de disques intérieurs légèrement inclinés qui empêchent la lumière des étoiles d’atteindre le disque extérieur, projetant ainsi une ombre. Les disques sont légèrement inclinés l’un vers l’autre en raison de la force gravitationnelle des planètes invisibles déformant la structure du disque. Crédit : NASA, Aura/STScI, Agence spatiale européenne, Leah Hostack (STScI)

Des planètes nouveau-nées invisibles soulèvent la poussière autour d’une jeune étoile

Notre monde est si capricieux qu’il aime parfois jouer à cache-cache. En 2017, les astronomes ont été surpris de voir une immense ombre engloutir un disque de poussière et de gaz entourant la jeune étoile voisine TW Hydrae. L’ombre est projetée par un disque interne de poussière et de gaz légèrement incliné par rapport au plan du disque externe. L’ombre ne peut être clairement vue que parce que le système est incliné face à face sur Terre, offrant aux astronomes une vue à vol d’oiseau du disque alors que l’ombre tourne autour du disque comme une aiguille se déplaçant sur une horloge.

Mais la montre a deux aiguilles (pour les heures et les minutes) qui balayent à des rythmes différents. Et il s’avère que TW Hydrae l’est aussi. Les astronomes ont utilisé Hubble pour trouver une deuxième ombre émergeant d’un autre disque intérieur, incliné vers les deux disques extérieurs. De ce fait, le système apparaît de plus en plus complexe avec au moins trois disques superposés légèrement inclinés les uns par rapport aux autres. Les disques sont des proxys pour les planètes invisibles autour de l’étoile. Chaque planète attire la matière près de l’étoile avec sa force gravitationnelle et déforme ce qui serait un disque en forme de crêpe parfaitement plat si les planètes n’étaient pas là. Ce n’est pas surprenant car les planètes de notre système solaire ont des plans orbitaux dont l’inclinaison diffère de quelques degrés les unes des autres. TW Hydrae donne aux astronomes un siège aux premières loges pour voir à quoi aurait pu ressembler notre système solaire au cours de ses années de formation.

Disque TW Hydri

La comparaison d’images du télescope spatial Hubble, à plusieurs années d’intervalle, a révélé deux ombres étranges se déplaçant dans le sens antihoraire sur un disque de gaz et de poussière entourant la jeune étoile TW Hydrae. Les disques s’inclinent face à face sur Terre, offrant ainsi aux astronomes une vue d’ensemble de ce qui se passe autour de l’étoile. La photo de gauche, prise en 2016, montre une seule ombre [A] Il est 11h00. Cette ombre est projetée par un disque interne légèrement incliné par rapport au disque externe et bloque la lumière des étoiles. L’image de gauche montre une deuxième ombre qui est apparue à partir d’un autre disque intermédiaire [C] 7 h 00, comme tourné en 2021. Disque intérieur d’origine marqué [B] dans cette émission suivante. Les ombres tournent autour de l’étoile à des vitesses différentes, comme dans le sens des aiguilles d’une montre. Ils sont la preuve de deux planètes invisibles qui ont attiré de la poussière sur leurs orbites. Cela les fait se pencher légèrement les uns contre les autres. Il s’agit d’une image en lumière visible prise avec le spectroradiomètre imageur du télescope spatial. La couleur synthétique a été ajoutée pour améliorer les détails. Crédit : NASA, ESA, STScI, John Debes (AURA/STScI pour l’ESA), Joseph DePasquale (STScI)

Le télescope spatial Hubble suit un jeu d’ombres autour du disque de formation planétaire

La jeune star TW Hydrae joue aux « marionnettes d’ombre » avec les scientifiques qui le regardent[{ » attribute= » »>NASA’s Hubble Space Telescope.

In 2017, astronomers reported discovering a shadow sweeping across the face of a vast pancake-shaped gas-and-dust disk surrounding the red dwarf star. The shadow isn’t from a planet, but from an inner disk slightly inclined relative to the much larger outer disk – causing it to cast a shadow. One explanation is that an unseen planet’s gravity is pulling dust and gas into the planet’s inclined orbit.

Now, a second shadow – playing a game of peek-a-boo – has emerged in just a few years between observations stored in Hubble’s MAST archive. This could be from yet another disk nestled inside the system. The two disks are likely evidence of a pair of planets under construction.

TW Hydrae is less than 10 million years old and resides about 200 light-years away. In its infancy, our solar system may have resembled the TW Hydrae system, some 4.6 billion years ago. Because the TW Hydrae system is tilted nearly face-on to our view from Earth, it is an optimum target for getting a bull’s-eye-view of a planetary construction yard. 

The second shadow was discovered in observations obtained on June 6, 2021, as part of a multi-year program designed to track the shadows in circumstellar disks. John Debes of AURA/STScI for the European Space Agency at the Space Telescope Science Institute in Baltimore, Maryland, compared the TW Hydrae disk to Hubble observations made several years ago.

“We found out that the shadow had done something completely different,” said Debes, who is principal investigator and lead author of the study published in The Astrophysical Journal. “When I first looked at the data, I thought something had gone wrong with the observation because it wasn’t what I was expecting. I was flummoxed at first, and all my collaborators were like: what is going on? We really had to scratch our heads and it took us a while to actually figure out an explanation.” 

The best solution the team came up with is that there are two misaligned disks casting shadows. They were so close to each other in the earlier observation they were missed. Over time they’ve now separated and split into two shadows. “We’ve never really seen this before on a protoplanetary disk. It makes the system much more complex than we originally thought,” he said.

The simplest explanation is that the misaligned disks are likely caused by the gravitational pull of two planets in slightly different orbital planes. Hubble is piecing together a holistic view of the architecture of the system.

The disks may be proxies for planets that are lapping each other as they whirl around the star. It’s sort of like spinning two vinyl phonograph records at slightly different speeds. Sometimes labels will match up but then one gets ahead of the other.

“It does suggest that the two planets have to be fairly close to each other. If one was moving much faster than the other, this would have been noticed in earlier observations. It’s like two race cars that are close to each other, but one slowly overtakes and laps the other,” said Debes.

The suspected planets are located in a region roughly the distance of Jupiter from our Sun. And, the shadows complete one rotation around the star about every 15 years – the orbital period that would be expected at that distance from the star. 

Also, these two inner disks are inclined about five to seven degrees relative to the plane of the outer disk. This is comparable to the range of orbital inclinations inside our solar system. “This is right in line with typical solar system style architecture,” said Debes. 

The outer disk that the shadows are falling on may extend as far as several times the radius of our solar system’s Kuiper belt. This larger disk has a curious gap at twice Pluto’s average distance from the Sun. This might be evidence for a third planet in the system.

Any inner planets would be difficult to detect because their light would be lost in the glare of the star. Also, dust in the system would dim their reflected light. ESA’s Gaia space observatory may be able to measure a wobble in the star if Jupiter-mass planets are tugging on it, but this would take years given the long orbital periods.

The TW Hydrae data are from Hubble’s Space Telescope Imaging Spectrograph. The James Webb Space Telescope’s infrared vision may also be able to show the shadows in more detail.

Reference: “The Surprising Evolution of the Shadow on the TW Hya Disk” by John Debes, Rebecca Nealon, Richard Alexander, Alycia J. Weinberger, Schuyler Grace Wolff, Dean Hines, Joel Kastner, Hannah Jang-Condell, Christophe Pinte, Peter Plavchan and Laurent Pueyo, 4 May 2023, The Astrophysical Journal.
DOI: 10.3847/1538-4357/acbdf1

The Hubble Space Telescope is a project of international cooperation between NASA and ESA. NASA’s Goddard Space Flight Center in Greenbelt, Maryland, manages the telescope. The Space Telescope Science Institute (STScI) in Baltimore conducts Hubble science operations. STScI is operated for NASA by the Association of Universities for Research in Astronomy, in Washington, D.C.

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