La constellation Orion de la NASA décolle après une mission historique sur la surface lunaire | Actualités spatiales

La capsule Orion de la NASA est sur le point de décoller dans l’océan Pacifique après avoir conclu un vol d’essai de trois semaines qui comprenait un passage rapproché sur la lune et un voyage plus loin dans l’espace que tout autre vaisseau spatial habitable précédent.

La capsule devrait atterrir dimanche à 17h39 GMT (9h39 heure locale) au large de l’île mexicaine de Guadalupe.

Le mois dernier, Orion – avec une équipe de simulation de trois mannequins – a lancé le programme Artemis de la NASA, qui vise à renvoyer les gens sur la lune et à se préparer pour un voyage sur Mars un jour.

Jusqu’à présent, le vol d’Orion s’est très bien passé, selon la NASA.

Fin novembre, la capsule a atteint son point le plus éloigné dans l’espace, partant à 432 210 kilomètres (268 563 miles) de la Terre à mi-chemin de sa mission de 25 jours. C’est à peu près 32 187 kilomètres (20 000 miles) de moins que la distance record établie par l’équipage d’Apollo 13 en 1970, qui a interrompu son alunissage et est revenu sur Terre après une panne mécanique quasi catastrophique.

Lundi, Orion a navigué à moins de 130 kilomètres (80 miles) de la surface lunaire, réalisant l’approche la plus proche de la lune pour un vaisseau spatial construit pour transporter des humains depuis le vol d’Apollo 17 il y a un demi-siècle.

Mais ce n’est que dans les dernières minutes du vol d’Orion dimanche que le véritable défi se présente : déterminer si le bouclier thermique de la capsule, le plus grand jamais conçu, tient vraiment.

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Le vaisseau spatial – qui devrait se précipiter dans l’atmosphère terrestre à 40 000 kilomètres par heure (25 000 miles par heure) – devra supporter une température de 2 800 degrés Celsius (5 072 degrés Fahrenheit) – environ la moitié de la température de la surface du soleil.

Une fusée du système de lancement spatial de la NASA décolle avec la capsule de l'équipage Orion lors de la mission sans équipage Artemis 1 vers la Lune.
Une fusée du système de lancement spatial (SLS) de la NASA décolle avec la capsule de l’équipage Orion sur la mission sans équipage Artemis I vers la Lune, vue de Sebastian, Floride, États-Unis, le 16 novembre 2022. [File: Joe Rimkus Jr/ Reuters]

Le premier test de la capsule a eu lieu en 2014, mais après cela, la capsule est restée en orbite terrestre, elle est donc revenue dans l’atmosphère à une vitesse plus lente d’environ 32 187 kilomètres par heure.

Mike Sarafin, responsable de la mission Artemis, a déclaré que le bouclier thermique d’Orion était « un équipement d’une importance capitale pour la sécurité ».

Il est conçu pour protéger le vaisseau spatial et les passagers, les astronautes à bord. Donc le bouclier thermique devrait fonctionner.

La NASA a envoyé un navire de la marine américaine, l’USS Portland, ainsi que des hélicoptères et des canots pneumatiques pour récupérer la capsule Orion.

Une fois dans l’eau, la NASA permettra à Gemini de flotter pendant deux heures – beaucoup plus longtemps que si les astronautes étaient à l’intérieur – afin de collecter des données essentielles aux futures missions.

« Nous verrons comment il absorbe la chaleur dans le module de l’équipage et comment cela affecte la température à l’intérieur », a déclaré Jim Jeffrey, responsable de l’intégration du vaisseau spatial Orion à la NASA.

D’autres informations qui seront collectées incluent l’état du navire après son vol, les données des moniteurs qui mesurent l’accélération et les vibrations, et les performances d’une veste spéciale placée sur un mannequin dans la capsule pour tester comment protéger les personnes contre les radiations tout en volant à travers espace.

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Si la mission réussit, un vol habité Artemis II pourrait faire le tour de la lune et revenir dès 2024, mais toujours sans y atterrir.

La NASA devrait bientôt nommer les astronautes sélectionnés pour ce vol.

Artemis III, prévu pour 2025, verra un vaisseau spatial atterrir pour la première fois sur le pôle sud de la lune, qui contient de l’eau sous forme de glace.

Seulement 12 personnes – tous des hommes blancs – ont jamais mis le pied sur la lune. Ils l’ont fait lors des missions Apollo, plus récemment en 1972.

Artemis est sur le point d’envoyer une femme et une personne de couleur sur la lune pour la première fois.

L’objectif de la NASA est d’établir une présence humaine permanente sur la Lune grâce à une base à sa surface et une station spatiale en orbite.

Faire apprendre aux gens à vivre sur la Lune aiderait les ingénieurs à développer des technologies pour un voyage de plusieurs années vers Mars, peut-être à la fin des années 2030.

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